Alors que le condo s’effondrait, ils se sont échappés à travers la fumée et la ruine


FORT LAUDERDALE, Floride (AP) – Alfredo Lopez et sa femme Marian étaient endormis lorsque le premier coup de tonnerre les a réveillés. Quelques instants plus tard, un deuxième boum, beaucoup plus fort que le premier, a secoué le lit au sixième étage de leur appartement de Miami.

Alfredo s’est précipité pour réveiller son fils Michael, 24 ans, l’exhortant à s’habiller, avant de courir vers la fenêtre du balcon.

« Tout ce que je pouvais voir était juste de la poussière blanche, très épaisse. Je pouvais à peine voir la balustrade du balcon.

Les lumières se sont éteintes et l’alarme d’urgence s’est déclenchée, avertissant les résidents des tours Champlain Sud d’évacuer. Lopez pensa aux baskets, mais ses mains tremblaient tellement qu’il savait qu’il ne pouvait pas nouer les lacets et s’installa sur des sandales à lanières.

Marian Lopez était désorientée. La femme de 67 ans a cherché des chaussures alors que son mari la pressait avec impatience.

La famille Lopez a vécu pendant deux décennies du côté de la rue du condo qui est encore partiellement intact. Alfredo avait l’habitude de plaisanter avec sa femme qu’elle devrait l’enterrer là-bas.

Lorsqu’il a ouvert la porte d’entrée cette nuit-là, la moitié du bâtiment avait disparu. Un morceau de sol déchiqueté de cinq pieds laissait à peine assez de place pour s’échapper.

“Il n’y avait pas de couloir, pas de plafond, pas d’appartements, pas de murs, rien.”

L’homme de 61 ans s’est figé de terreur, incapable de bouger.

« J’étais pétrifié. J’ai vraiment pensé : ‘Ça y est. Nous allons mourir’.”

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Parfois, la frontière entre la vie et la mort est aussi apparemment aléatoire qu’une vue sur l’océan ou la rue, une unité impaire ou paire. Alors que 126 résidents, principalement des unités au bord de l’océan, figurent parmi les disparus neuf jours plus tard, de nombreux autres se sont échappés de justesse. L’ascenseur s’étant effondré, les survivants ont descendu la cage d’escalier fissurée qui s’était séparée du mur, en aidant les voisins qu’ils ont rencontrés pour la première fois et d’autres qu’ils connaissaient depuis des années, tous “ont participé à cette tragédie pour toujours maintenant”, dit Albert Aguero, qui a aidé un étranger de 88 ans à se mettre en sécurité.

Alors que leur évasion semblait terriblement longue, tout s’est déroulé en quelques minutes à peine. Dans ces secondes périlleuses, avant que le monde ne sache plus que les 22 qui ont péri et les nombreux disparus, ils se battaient pour survivre.

“Quand j’ai ouvert la porte de l’escalier et que la moitié de l’escalier manquait, à ce moment-là, je sais que nous courons contre la montre pour sortir tous en famille”, a déclaré Aguero.

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Au rez-de-chaussée, Gabriel Nir, récemment diplômé de l’université, venait de terminer un entraînement tard le soir et était dans la cuisine en train de préparer du saumon. Le reste de la famille dormait normalement, mais sa sœur de 15 ans venait de rentrer de baby-sitting et était sous la douche, son père n’était pas en ville et sa mère venait de rentrer d’un événement.

Ils entendirent tous le premier grondement du tonnerre. Ils savaient que le bâtiment était en construction et avaient été irrités par le bruit incessant, mais c’était différent.

Sara Nir, leur mère, a couru dans le hall, demandant au gardien de sécurité si elle avait vu quelque chose.

De retour dans la cuisine, une épaisse poussière de béton s’est précipitée dans leur appartement depuis les fenêtres du patio près de la piscine. Le sol tremblait alors que Gabriel, 25 ans, courait vers la salle de bain.

“Nous devons partir maintenant!” cria-t-il à sa sœur. Ils ont couru vers le hall, où leur mère a exhorté le gardien de sécurité à appeler le 911. Le gardien ne pouvait pas se souvenir de l’adresse, alors Gabriel a téléphoné.

« S’il vous plaît dépêchez-vous, s’il vous plaît dépêchez-vous », supplia-t-il.

Dehors, il remarqua que le pont de la voiture s’était effondré dans le parking. Les alarmes des voitures retentissaient, les lumières de secours clignotaient et l’eau remplissait rapidement le garage où des tuyaux avaient éclaté.

Il retourna en courant vers le hall, où le nuage de poussière étouffant le rendait difficile à voir. Les résidents de l’étage se précipitaient vers la porte en criant, beaucoup toujours en pyjama, un homme poussant une poussette.

Il devenait plus difficile de respirer. Le grondement s’est intensifié, alors qu’il poussait sa mère et sa sœur en toute sécurité dans la rue.

« Cours, cours », ordonna-t-il.

De minuscules rochers et des débris lui ont projeté la tête alors qu’il se retournait pour faire face à l’image qui le hante toujours.

« J’ai vu le bâtiment se transformer en une poussière blanche », dit-il. “J’ai entendu des gens crier.”

“Je dois retourner. Je dois m’assurer que tout le monde va bien », a-t-il déclaré.

Mais il savait qu’il était trop tard.

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Au 11e étage, Albert Aguero regardait avec incrédulité les trous béants dans la cage d’ascenseur.

La moitié de l’appartement voisin a été rasée. Le courant était coupé. Aguero se demanda s’il avait été frappé par la foudre. L’ancien athlète universitaire en forme de 42 ans était en vacances dans le New Jersey avec sa femme Janette, sa fille de 14 ans Athena et son fils de 22 ans, Justin Willis, un joueur de baseball universitaire.

Son fils pensait qu’un avion s’était écrasé sur le bâtiment, mais il y avait peu de temps pour parler alors qu’ils se précipitaient dans la cage d’escalier, se demandant s’il y avait assez de temps pour descendre 11 étages laborieux. Personne n’a paniqué ni pleuré.

« On n’a pas eu le temps de réagir. Faites juste votre mouvement.

Chaque fois qu’ils descendaient d’un autre niveau, ils criaient le numéro de l’étage, une petite victoire de survie, un étage plus proche de la liberté.

Il n’y avait pas assez de temps pour regarder en arrière ; au lieu de cela, ils s’appelaient fréquemment.

« Justin, tu es toujours là ?

“Bébé, tu vas bien ?”

Lorsqu’ils atteignirent le cinquième étage, Janette entendit des coups dans l’escalier. Elle ouvrit la porte gelée et quelques autres les rejoignirent dans les escaliers, y compris une femme plus jeune qui serrait une femme âgée dans ses bras.

Elle a demandé à Aguero et à son fils d’aider la femme âgée alors qu’ils poursuivaient leur descente. Il y avait des fissures et des trous dans la cage d’escalier, mais rien d’infranchissable.

Pourtant, le rythme était trop fort pour la femme.

« Ne vous inquiétez pas pour moi. J’ai 88 ans. J’ai eu une belle vie », a-t-elle déclaré, essayant de leur faire signe sans elle.

Mais Aguero était déterminé. Ils allaient tous s’en sortir vivants. Ils se déplaçaient prudemment et rapidement, sans pousser ni piétiner.

« Tout ira bien, » la rassura-t-il. « Nous allons nous assurer que vous atteignez 89. »

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Au neuvième étage, Raysa Rodriguez et sa voisine Yadira Santos se sont blotties dans le couloir, avec le fils de 10 ans de Santos, Kai, et leur chiot maltais. Ils avaient déjà vu que l’autre moitié du bâtiment avait disparu et supposaient que les cages d’escalier l’étaient aussi.

Elle pensait que leur seule échappatoire était d’attendre sur un balcon jusqu’à l’arrivée des camions de pompiers. Dans le chaos, son frère Fred a appelé – il s’était précipité vers le bâtiment et se tenait dehors. Il n’arrêtait pas de répéter le même avertissement urgent.

« Sortez de là, sortez », a-t-il supplié.

Elle a argumenté, disant qu’il n’y avait pas d’issue, les escaliers avaient disparu.

Un pompier a attrapé le téléphone de Fred et a prononcé une commande effrayante.

« Vous devez trouver une issue. »

Ils décidèrent d’essayer à nouveau la cage d’escalier. Lorsqu’ils ont atteint le huitième étage, ils ont trouvé Ada Lopez, 84 ans, qui attendait avec son déambulateur. Santos l’avait appelée pour l’avertir.

Rodriguez s’est précipité pour voir s’il y avait un moyen de sortir alors que les autres aidaient le vieux Lopez à descendre la cage d’escalier, rencontrant la famille Aguero et le clan d’Albert Lopez en cours de route.

Mais quand Rodriguez a atteint le parking inondé, elle s’est retournée.

“Je savais qu’être électrocuté était une possibilité”, craignait Rodriguez.

Ils se sont précipités à l’étage jusqu’au deuxième étage où quelqu’un avait laissé les portes de leur appartement ouvertes. À l’extérieur du balcon, ils ont signalé les équipes de secours à l’extérieur et une nacelle élévatrice les a mis en sécurité.

De retour dans la cage d’escalier, Alfredo Lopez a paniqué. Il n’y avait pas de câlins ou de mots émotionnels. Il était vexé que sa femme ait choisi de porter des pantoufles pour traverser leur cauchemar apocalyptique.

« À quoi pensiez-vous ? » cria-t-il.

Lorsqu’ils atteignirent le deuxième ou le troisième étage, Susana Alvarez du 1006 frappait à la porte de la cage d’escalier, sa voisine de 88 ans Esther Gorfinkel à côté d’elle.

Alors qu’Alvarez fuyait son appartement, elle avait frappé une dernière fois aux portes de ses voisins, utilisant la lampe de son téléphone portable dans l’obscurité. Du côté détruit du bâtiment, elle a entendu des cris.

« Aidez-moi, aidez-moi », a-t-elle entendu pleurer une femme.

« Il y avait des gens vivants là-dedans », dit-elle doucement.

Alvarez, 62 ans, venait d’amener son chat bien-aimé Mia dans l’immeuble il y a une semaine. Dans quelques jours, elle envisageait d’emménager sa mère dans la copropriété. Alvarez est le seul membre de la famille qui reste à s’occuper de sa mère, qui a une maladie d’Alzheimer avancée.

Alors qu’elle et Gorfinkel descendaient, Alvarez s’arrêta, pensant à Hilda Noriega au sixième étage. Elle était comme une famille. Ils avaient passé de nombreuses vacances ensemble. Noriega et sa mère étaient les meilleures amies depuis leurs jours à Cuba.

« Puis-je la sauver, puis-je aller la chercher ? » pensa-t-elle frénétiquement. “Mais j’avais déjà vu le bâtiment, alors j’ai continué.”

Gorfinkel se plaignait qu’ils allaient trop vite, son genou lui faisait terriblement mal. Sans réfléchir, Lopez la jeta par-dessus son épaule et continua.

“Nous sommes devenus tous les cinq comme une caravane”, a-t-il déclaré.

Alvarez n’arrêtait pas de parler du chat.

« Oubliez le chat », a crié Lopez dans un moment de frustration. « Nous devons y aller. »

Quand ils sont arrivés au parking inondé, une voiture était sur une autre, écrasée par une dalle géante de béton.

Alvarez a paniqué. Elle portait des pantoufles, tout comme la femme de Lopez. C’était trop haut pour escalader les décombres sur la terrasse de la piscine. La famille Aguero venait juste d’arriver sur la terrasse de la piscine devant eux, avec le père et le fils hissant Gorfinkel dans les décombres.

« Je ne peux pas y arriver », pensa-t-elle. Ses mains étaient couvertes de sang, mais elle n’avait aucune égratignure et aucune idée d’où cela venait.

Quelques jours plus tard, Gorfinkel a appelé les Agueros pour les remercier de lui avoir sauvé la vie. Alvarez, elle aussi, est catégorique : elle n’aurait pas survécu sans la famille Lopez.

« Grâce à lui et à son fils, nous avons pu escalader ces décombres. »

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Quelques jours plus tard, les Agueros, la famille Nir et Lopez et leur petite équipe hétéroclite sont tous sains et saufs. Ils embrassent plus étroitement leurs enfants et leurs frères et sœurs, sachant que beaucoup de leurs voisins ne reviendront jamais, ne serreront plus jamais leurs proches dans leurs bras.

Ils n’ont pas de maison. Tout est parti. Des vêtements, des ordinateurs, des voitures, même des ordonnances. C’est gênant, disent-ils, mais cela n’a pas vraiment d’importance. Ils sont en vie.

La nuit, ils entendent encore les cris, et tout revient en courant.

“Les premiers jours, j’ai eu une horrible culpabilité de survivant”, a déclaré Lopez, un homme profondément religieux.

Gabriel Nir a du mal à dormir. Il essaie de rester occupé, de repousser les hypothèses.

« C’est comme un virus. ça ne disparaît jamais », dit-il avec regret. “J’aurais aimé pouvoir faire plus… ces gens qui manquent, ils ne reviennent pas.”

Sa famille est entassée dans une chambre d’hôtel donnée à proximité. Sa voix est remplie d’adrénaline, quelques jours plus tard, il parle comme s’il était en avance rapide, coupé et frénétique, tout comme son évasion.

« Vérifiez vos proches… ce n’est qu’une vie », a-t-il déclaré. “Vous ne savez pas ce qui va se passer, aujourd’hui, demain, la prochaine heure.”

Alvarez aussi est rempli de chagrin. Hilda Noriega, la meilleure amie de sa mère, est parmi les morts.

Elle n’a pas été dans un lit depuis cette nuit-là, ne peut pas se résoudre à ramper sous les couvertures, dormant plutôt sur une chaise.

« Les gens dans les décombres, je pouvais les entendre. Certains criaient ‘Au secours’ », dit-elle.

« Cela me hantera pour toujours. Je n’oublierai jamais cela.”



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